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Comment obtenir de bons chevaux dans la Chine médiévale

Comment obtenir de bons chevaux dans la Chine médiévale


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Par Elizabeth Smithrosser

Pendant la période des Song du Nord (960–1127), les meilleures régions pour l'élevage de chevaux avaient été ravagées par de puissants empires de steppe. L'État chinois a donc dû se tourner vers d'autres moyens pour obtenir de bons chevaux, en proposant une variété de projets innovants et ambitieux dans le processus.

Ce qui suit est une ancienne parabole chinoise qui a été immortalisée comme le proverbe «Un vieil homme à la frontière perd son cheval»:

Désormais, la fortune et le malheur peuvent changer de cap et surgir de concert. Ces transformations peuvent être difficiles à percevoir. Sur les terres frontalières, vivait autrefois un homme doué pour la devinette. Un jour, sans raison, son cheval s'est perdu et a couru dans les terres barbares. Tout le monde a déploré cela. Il a dit: "Cela ne devrait-il pas devenir une chose heureuse?"

Plusieurs mois plus tard, le cheval revint, emportant avec lui un beau coursier barbare. Tout le monde l'a félicité. Il a dit: "Cela ne devrait-il pas devenir une chose malheureuse?"

Sa maison devint riche en bons chevaux, et son fils aimait les monter. Un jour, le fils est tombé et s'est cassé la cuisse. Son père a dit: "Cela ne devrait-il pas devenir une chance?"

Un an plus tard, un grand nombre de barbares ont franchi la frontière. Les hommes valides se sont mis à l'arc pour se battre. Parmi ceux qui vivaient à la frontière, neuf sur dix ont été tués. Seul le fils, à cause de sa boiterie, et son père, furent sauvés. Ainsi, la fortune peut devenir le malheur, et le malheur la fortune. De telles transformations sont sans fin et leur profondeur est insondable.

La parabole a été invoquée à travers les âges pour illustrer comment des incidents malheureux peuvent se révéler être des bénédictions déguisées, et vice versa. Mais il a plus à nous dire que cela.

Premièrement, pourquoi devrait-il être que les chevaux, de tous les animaux ou propriétés, sont utilisés ici comme substitut de la bonne fortune elle-même? Après tout, il est facile d'imaginer une version de cette histoire qui remplace le cheval par de l'or, un trésor, du vin ou un spécimen impressionnant de tout autre animal de la ferme.

Les chevaux étaient bien sûr d'une grande valeur pour leurs utilisations dans l'agriculture, le transport et la chasse. Cependant, les événements de cette histoire offrent un autre indice. Dans les régions instables de la frontière nord, les incursions à la frontière et les raids des peuples nomades, comme l'incident raconté dans la parabole, constituaient une menace constante. Les chevaux, en particulier ceux bien élevés avec puissance et endurance, étaient un avantage technologique clé dans la guerre chinoise, comme ce fut le cas dans une grande partie du continent eurasien au Moyen Âge. Les bons chevaux signifiaient la capacité de repousser les attaques de l'extérieur. Ils signifiaient la sécurité et la protection de ses moyens de subsistance. En d'autres termes, un bon cheval était la bonne fortune incarnée.

La deuxième chose à noter ici est que le «beau coursier barbare» arrive de l'autre côté de la frontière. Cette reconnaissance que les chevaux de la meilleure qualité ont été trouvés non pas à l'intérieur, mais à l'extérieur, témoigne d'une vérité plus large. Tout au long de son histoire, la Chine a eu de graves difficultés à élever des chevaux de qualité qui pourraient se comparer favorablement à ceux des terres de son nord et de son ouest.

C'était en partie une question territoriale. Premièrement, peu de ses terres méridionales se prêtent au bétail errant. Mais plus important encore, la plupart des gens en Chine dépendaient de l'agriculture et vivaient dans des communautés sédentaires. En revanche, le mode de vie nomade des groupes du nord rendait les chevaux très rapides et endurants particulièrement précieux. En conséquence, des siècles d'élevage sélectif et des connaissances acquises sur les chevaux avaient produit des races formidables dans la steppe.

Les terres immédiatement à l'ouest avaient également acquis une réputation de bons chevaux. Celles-ci sont devenues légendaires dans la Chine médiévale. Particulièrement convoités étaient les Fergana les chevaux, surnommés «chevaux sueurs de sang» (hanxue ma 汗血 馬). Célèbres pour leur impressionnante endurance sur de longues distances, ils apparaissent dans d'innombrables histoires et mythes.

Certains diront que la Chine n'a jamais vraiment surmonté cet inconvénient avant que les chevaux ne soient rendus largement hors de propos par les progrès technologiques en matière d'armement, peut-être à l'exception de la dynastie Tang (618–907). Mais ce n'était pas faute d'essayer. L'État chinois était parfaitement conscient de son problème de cheval, qui est devenu le moteur d'une variété de politiques impressionnantes à grande échelle et d'actions ambitieuses. Cet article se penchera sur quelques-uns de ces projets pendant les Song du Nord (960-1127), une période au cours de laquelle l'équilibre de la paix aux frontières était particulièrement précaire.

Problèmes frontaliers de l'État Song

Le territoire Song était beaucoup plus petit que celui de certains de ses prédécesseurs comme les Tang. Au détriment de ses efforts d'achat de chevaux, il était plus petit non pas vers le sud, mais vers le nord, une région d'où les Tang avaient puisé bon nombre de ses meilleurs chevaux.

De plus, l'État Song se trouvait désormais entouré de royaumes et d'empires puissants et bien organisés. La plus grande menace était la dynastie Liao au nord. Liao englobait une grande partie de ce qui est maintenant le nord de la Chine (y compris Pékin) et la Mongolie. La paix a été maintenue en grande partie par des traités qui stipulaient que les chants annuellement d'énormes hommages annuels de soie d'argent.

La précarité de cet équilibre s'est rompue en 1127 lorsqu'une énorme partie de son territoire a été perdue au profit des envahisseurs Jurchens du nord. La partie sud restante de l'empire a passé les deux décennies suivantes en péril constant jusqu'à ce qu'un traité de paix soit conclu en 1141. Cela durerait jusqu'en 1279, lorsqu'une autre invasion à cheval du nord, cette fois par les Mongols, détruisit la dynastie Song et son empire une fois pour toutes.

Peut-être qu'aucune quantité de chevaux en sueur de sang n'aurait pu épargner à la dynastie son destin éventuel. Néanmoins, c'est ce qui s'est avéré être une prédiction correcte de ce destin qui a alimenté l'accent gouvernemental sur les questions équines et a stimulé les programmes innovants et ambitieux discutés ci-dessous.

L'Agence du thé et du cheval

Pendant la première partie de la période, Song était encore en mesure d'obtenir des chevaux grâce au commerce avec Liao et Xixia, les deux empires du nord. Mais les autorités Liao ont vite compris qu'il n'était pas sage de vendre ses équidés pour renforcer son ennemi potentiel. Un embargo a été placé sur les chevaux à Song. Alors que certains chevaux continuaient à être obtenus illicitement, les principales sources officielles se sont complètement taries. Cela a mis la chanson dans une situation délicate.

Lorsqu'un État se trouve dépourvu d'une matière première essentielle, il n'y a que deux voies d'action possibles. Soit il doit se procurer la ressource ailleurs, soit il doit mieux s'équiper pour produire la ressource chez lui. Le premier était l'objectif de l'Agence du thé et du cheval 茶 馬 司, une surintendance gouvernementale mise en place en 1074 sous la direction du grand conseiller et réformateur Wang Anshi 王安石 (1026-1086).

L'idée derrière l'Agence était simple: qu'est-ce que les Tibétains avaient que la Chine voulait? Bons chevaux. Et qu'avait la Chine que les Tibétains voulaient? Ce n'est pas une question piège: le thé.

Le climat et l'altitude du plateau tibétain ne se prêtaient pas à la culture du thé, certainement pas à une échelle permettant de satisfaire l'énorme demande locale. Ainsi, la grande majorité du thé consommé par les Tibétains était déjà achetée par le biais du commerce avec les royaumes voisins.

C'est ainsi que l'Agence du thé et du cheval a été créée dans le Sichuan, dans l'ouest de la Chine. Le Sichuan n'était pas la seule région de Chine à pouvoir produire du thé. Mais il se trouve être idéalement situé à côté du Tibet, ce qui facilite le transport.

Le gouvernement a placé un monopole d'État sur le commerce du thé au Sichuan, en interdisant la vente de thé aux commerçants sans autorisation officielle. Sous la supervision de l'Agence. Une fois sur place, les responsables pouvaient s'assurer que le thé était principalement échangé contre les chevaux très recherchés, qui étaient livrés directement au centre ou là où c'était nécessaire.

Cette entreprise réussit à se procurer de 15 à 18 000 chevaux par an, avec une énorme quantité de thé restant à vendre sur le marché chinois. À première vue, l'Agence a donc été un succès retentissant. Mais tout comme la parabole nous a prévenus, lorsque la fortune arrivera, elle peut bien entraîner son propre genre de malheur.

C'étaient des marchés préexistants, qui ont adopté cette nouvelle intervention gouvernementale de manière imprévisible. Les producteurs de thé sichuanais ont tiré le meilleur parti de ce nouvel acheteur garanti en passant de la production à petite échelle de thé de haute qualité destiné au marché chinois à des produits de moindre qualité à plus grande échelle. Et un phénomène similaire s'est produit du côté tibétain. La qualité des chevaux n'étant pas la principale préoccupation des officiels Song zélés déterminés à remplir leur quota équin, la plupart des chevaux achetés n'étaient pas des chevaux de guerre très convoités. Il est également peu probable que les Tibétains aient été disposés à abandonner leurs meilleurs chevaux à une époque de désunion et de seigneur de guerre sur le plateau.

Cela ne veut pas dire que les chevaux achetés par l'intermédiaire de l'Agence étaient complètement inutiles. Au contraire, ils étaient irremplaçables pour leur utilisation dans l'agriculture, le système postal, les transports et les rituels d'État.

Initiatives d'élevage de chevaux

Wang Anshi et d'autres hauts fonctionnaires savaient que la dépendance à l'égard des équidés étrangers n'était pas une solution satisfaisante à long terme. Plus pressant que le problème de la qualité du cheval, c'était que pendant les périodes de troubles ou de belligérisme, son approvisionnement serait interrompu précisément au moment où il en aurait le plus besoin. Idéalement, la chanson devrait également prendre des mesures pour développer l'autosuffisance en mettant en place un système national d'élevage de chevaux.

L'élevage systématique avait toujours été une préoccupation de l'État, et la bureaucratie civile avait mené de nombreuses recherches sur les nombreuses races chinoises à travers l'empire. Créer des chevaux adaptés à la guerre était loin d'être le seul objectif. Un éleveur visait également à produire des niveaux plus élevés de fertilité et de résistance aux maladies, ainsi que des chevaux qui pourraient bien survivre dans n'importe lequel des différents climats de la Chine.

Un facteur limitant majeur des fermes d'élevage préexistantes gérées par l'État était la surpopulation, et les traités vétérinaires de l'époque montraient une prise de conscience croissante des dangers de la consanguinité. L'État a donc décidé d'étendre son programme de sélection sur une zone plus large.

Dans le cadre d'un nouveau programme, une famille dans une unité de dix ménages a reçu un cheval et s'est vu confier ses soins. L'animal serait enrôlé dans l'armée chaque fois que le besoin s'en faisait sentir. Mais en temps de paix, il pourrait être utilisé dans le quartier et aider aux activités agricoles. Ainsi, le programme a également joué un petit rôle dans la prévention de la famine. Pour inciter à prendre bien soin de l'animal, si un cheval mourait, l'unité de dix ménages était condamnée à une amende collective.

Pour des raisons politiques, ce programme a été abandonné trop tôt pour évaluer correctement son succès. Il a été suggéré que, puisque les qualités souhaitables d'un bon cheval de ferme et d'un bon cheval de cavalerie sont très différentes, ce système était voué à produire des résultats médiocres. Mais la fortune et le malheur ne sont jamais faciles à prévoir.

Pour en savoir plus sur la dynastie Song, voici un bref aperçu:

Elizabeth Smithrosser est doctorante en études chinoises à l'Université d'Oxford. .

Image du haut: Détail de la peinture sur rouleau «Grooms and Horses», datée de 1296 et 1359. Image reproduite avec l'aimable autorisation du Metropolitan Museum of Art


Voir la vidéo: La Chine selon Confucius Documentaire (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Jacy

    Je suis désolé, mais à mon avis, vous avez tort. Je suis sûr. Écrivez-moi dans PM, cela vous parle.

  2. Caliburn

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  3. Parrish

    Les premiers ne savent pas qui est Bill Gates, et les seconds ne l'aiment pas. Au cul, un cavalier blessé ne courra pas loin. L'amour de l'argent est moins cher. Le sexe est héréditaire. Si vos parents n'ont pas eu de relations sexuelles, vos chances d'avoir des relations sexuelles sont minces.



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