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Pourquoi le Longbow était-il si efficace?

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Par Danièle Cybulskie

L’une des armes militaires les plus redoutées du Moyen Âge était l’arc long, utilisé à l’effet légendaire par les Anglais pendant la guerre de Cent Ans. Alors que l'arc long est entré dans l'histoire comme une arme puissante, qu'est-ce que c'était exactement et pourquoi était-il si efficace?

Un arc long mesurait généralement environ 6 pieds de long (deux ells), ce qui signifie qu'il pouvait être aussi grand ou plus grand qu'un homme médiéval. Il semble avoir été généralement admis que le meilleur bois pour un arc long durable et efficace était l'if, et il y a des enregistrements d'arcs d'if importés d'Espagne et d'Irlande pour compléter les propres arcs d'if anglais (Wadge, 2012). Alternativement, les bons arcs pourraient être fabriqués à partir d'orme wych et les petits arcs à partir de pratiquement n'importe quel type de bois. Les meilleurs arcs contenaient une combinaison de bois extérieur et de bois de cœur, pour leur donner à la fois force et flexibilité. Compte tenu de leur taille, les arcs longs non cordés étaient suffisamment lourds pour être des armes contondantes efficaces à eux seuls. Les cordes d'arc étaient faites de chanvre ou de lin et étaient enfilées par l'archer avant utilisation (garder un arc enfilé tout le temps l'endommage). Des cordes supplémentaires faisaient partie du kit normal d’un archer.

Les flèches médiévales étaient en bois clair - la cendre semble avoir été préférée - avec des têtes en acier ou en fer. Ils ont été étirés avec une variété de plumes d'oie au cygne (même paon!) Attachées soit par de la colle, du goudron de bouleau, ou de la cire et de la ficelle. Dans Avec un arc courbé: le tir à l'arc dans l'Europe médiévale et de la Renaissance, Erik Roth dit que les gens médiévaux préféraient généralement trois plumes par flèche dans la plupart des cas, comme nous le faisons aujourd'hui.

Compte tenu de la longueur, de la conception et du bois des arcs, les historiens estiment que les arcs longs avaient un poids de tirage d'environ 100 livres de plus ou moins, le poids de tirage étant le poids qu'il faut pour tirer la corde au maximum. Pour mettre cela en perspective, le mal actuelLes poids de tirage des archers olympiques sont d’environ 48 lb. Les arcs longs étaient des armes sérieuses et leur pouvoir était immense. Les flèches pouvaient pénétrer la cotte de mailles avec une relative facilité, et le faisaient fréquemment, rendant l'armure en plaques de plus en plus nécessaire. Un passage célèbre de Giraldus Cambrensis au XIIe siècle mentionne une flèche galloise traversant la jambe postée d’un homme à cheval et sa selle, tuant son cheval. Cambrensis raconte aussi une flèche qui traverse une porte en chêne «quatre doigts d'épaisseur». De toute évidence, les arcs longs étaient une force avec laquelle il fallait compter.

Alors que les arbalètes médiévales étaient également des armes de portée très puissantes, les arcs longs étaient moins chers, plus faciles à fabriquer et plus rapides à tirer. Pour cette raison, il était plus facile d'équiper l'infanterie avec des arcs longs que des arbalètes, bien que les arcs longs nécessitent beaucoup plus de force et de pratique pour être utilisés efficacement. Il a été démontré que les reproductions modernes d'arcs longs médiévaux avaient une portée de plus de 250 mètres, de sorte qu'une armée d'archers bien entraînés aurait eu une portée impressionnante pour accompagner leur tir rapide.

Les arcs longs n'étaient pas si efficaces qu'ils remplaçaient la tactique médiévale majeure d'une charge de cavalerie; ils servaient plutôt à harceler l'ennemi et à empêcher l'ennemi de s'étendre suffisamment pour menacer les côtés ou les flancs d'une armée. Les archers pouvaient éclaircir les rangs de l’armée ennemie ou tuer les chevaux essentiels à la charge de cavalerie ennemie. Facilement, les arcs longs pouvaient être utilisés sur un terrain accidenté et (contrairement aux hallebardes plus difficiles à manier) pour chasser le gibier pour nourrir l'armée également. Ils étaient censés rendre le gros des combats un peu moins difficile pour leur propre armée, mais personne n'a gagné une guerre avec une armée d'archers seuls.

En ce qui concerne leur place dans l’histoire, les arcs longs ont été un facteur majeur dans les victoires anglaises à Sluys, Crécy, Poitiers et Agincourt pendant la guerre de Cent Ans. À Sluys, les arcs longs ont été utilisés pour remporter une victoire navale décisive pour les Anglais en tuant de nombreux Français à longue distance. À Agincourt, les archers ont éclairci l’armée française et les ont maintenus étroitement ensemble, donnant au reste de l’armée de Henry V la chance de se battre efficacement, en infériorité numérique bien qu’ils soient (Bennett et coll.., 2005). Alors que le rôle joué par les arcs longs dans la bataille d'Agincourt a été contesté, l'arc long était définitivement une partie importante de la stratégie militaire médiévale, en particulier pour les Anglais.

Pour tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le tir à l'arc médiéval, consultez Richard Wadge Tir à l'arc dans l'Angleterre médiévale: qui étaient les archers de Crécy? et Erik Roth Avec un arc courbé: le tir à l'arc dans l'Europe médiévale et de la Renaissance. Ces deux ressources sont d'excellentes ressources et fortement recommandées. Pour les techniques militaires plus largement, j'aime toujours Techniques de combat du monde médiéval par Matthew Bennet (et al.).

Voir égalementQuelle a été l'efficacité de l'arc long et quels dégâts a-t-il causé? - Un débat entre Kelly DeVries et Clifford Rogers

Vous pouvez suivre Danièle Cybulskie sur Twitter@ 5MinMédiéviste


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